Sonntag, 8. Juli 2012 - 21:48 Uhr

Mars-Chroniken - Panorama-Aufnahme von Mars-Rover Oppurtunity





'Greeley Panorama' from Opportunity's Fifth Martian Winter

This full-circle scene combines 817 images taken by the panoramic camera (Pancam) on NASA's Mars Exploration Rover Opportunity. It shows the terrain that surrounded the rover while it was stationary for four months of work during its most recent Martian winter.

Opportunity's Pancam took the component images between the 2,811th Martian day, or sol, of the rover's Mars surface mission (Dec. 21, 2011) and Sol 2,947 (May 8, 2012). Opportunity spent those months on a northward sloped outcrop, "Greeley Haven," which angled the rover's solar panels toward the sun low in the northern sky during southern hemisphere winter. The outcrop's informal name is a tribute to Ronald Greeley (1939-2011), who was a member of the mission team and who taught generations of planetary scientists at Arizona State University, Tempe. The site is near the northern tip of the "Cape York" segment of the western rim of Endeavour Crater.

North is at the center of the image. South is at both ends. On the far left at the horizon is "Rich Morris Hill." That outcrop on Cape York was informally named in memory of John R. "Rich" Morris (1973-2011), an aerospace engineer and musician who was a Mars rover team member and mission manager at NASA's Jet Propulsion Laboratory, Pasadena.

Bright wind-blown deposits on the left are banked up against the Greeley Haven outcrop. Opportunity's tracks can be seen extending from the south, with a turn-in-place and other maneuvers evident from activities to position the rover at Greeley Haven. The tracks in some locations have exposed darker underlying soils by disturbing a thin, bright dust cover.

Other bright, dusty deposits can be seen to the north, northeast, and east of Greeley Haven. The deposit at the center of the image, due north from the rover's winter location, is a dusty patch called "North Pole." Opportunity drove to it and investigated it in May 2012 as an example of wind-blown Martian dust.

The interior of Endeavour Crater can been seen just below the horizon in the right half of the scene, to the northeast and east of Cape York. The crater spans 14 miles (22 kilometers) in diameter.

Opportunity's solar panels and other structures show dust that has accumulated over the lifetime of the mission. Opportunity has been working on Mars since January 2004.

During the recent four months that Opportunity worked at Greeley Haven, activities included radio-science observations to better understand Martian spin axis dynamics and thus interior structure, investigations of the composition and textures of an outcrop exposing an impact-jumbled rock formation on the crater rim, monitoring the atmosphere and surface for changes, and acquisition of this full-color mosaic of the surroundings.

The panorama combines exposures taken through Pancam filters centered on wavelengths of 753 nanometers (near infrared), 535 nanometers (green) and 432 nanometers (violet). The view is presented in false color to make some differences between materials easier to see.

Image credit: NASA/JPL-Caltech/Cornell/Arizona State Univ.


Samstag, 7. Juli 2012 - 23:14 Uhr

Astronomie - Meteoriten-Suche mit Zeppelin




Hunting for meteorites may sound like a cool way to spend an afternoon, but imagine doing it from an airship.

A couple weeks after a meteorite blazed to Earth April 22 over California’s Sierra Nevada mountains, a team of researchers flew aboard the commercial airship Eureka to try to search for pieces of the space rock.

The 10-foot hunk of rock, about the size of a car, burned to pieces in the air above Sutter’s Mill, the site where gold was first found in California. A thunderous boom announced its arrival, and scientists raced up to the site to look for pieces of the meteorite. They only found disappointingly small pieces, but it was enough to determine the meteorite was a rare, carbon-containing type. Studying it could help scientists learn how the building blocks for life — like carbon, nitrogen and oxygen — ended up on Earth.

The meteorite’s fall ranged over about 20 miles, so the best bet for finding more pieces was to look for scars in the landscape from the air.

“An airship is perfect, because it flies at 1,000 feet and it moves very gradually, very relaxed,” said astronomer Peter Jenniskens at SETI Institute and NASA Ames Research Center, who led the airship search party.


They flew in a German-built Zeppelin-NT, owned and operated by the company Airship Ventures and housed in one of NASA’s giant hangars at Moffett Field in California, the same airfield where the airship USS Macon (ZRS-5) was once based. At 246 feet, the Eureka is longer than a Boeing 747 airplane. While its usual job is giving tourists aerial views of the Bay Area, it has been used for a number of scientific missions, including the meteorite hunt.

Unlike a blimp, an airship can’t pop: It has a rigid frame, made of aluminum and carbon fiber and encased in a fabric envelope made by the same company that makes fabric for NASA’s spacesuits. Even if you shot a bullet into it, it would only lose its helium gas very slowly, said Brian Hall, CEO of Airship Ventures. Its three 200-horsepower engines power propellers that maneuver the giant balloon around like a helicopter.

Jenniskens and his team used a camera aboard the airship to look for signs of meteorite wreckage. They pinpointed 12 sites to inspect more closely from the ground, but none contained any big chunks of meteorite. Instead, any black fragments at the sites turned out to be charcoal, and one “really interesting hole in the ground” turned out to be a sinkhole, Jenniskens said.

While the zeppelin hunt didn’t immediately turn up large bits of the Sutter’s Hill meteorite, the search continues on the ground. The largest piece of meteorite found so far weighs about half a pound — less than a can of soda. Jenniskens will be going out again throughout the summer, before the fall rains degrade the fragments.

Scientists around the world will be analyzing these fragments to understand the meteorite’s composition and origin. “These meteorites are basically a window on our past, when the planets were forming,” Jenniskens said.





Samstag, 7. Juli 2012 - 11:08 Uhr

Mars-Chroniken - Mars Express: Schmetterlingskrater und Runzelrücken in der Region Melas Dorsa

Mehr darüber hier:


Samstag, 7. Juli 2012 - 09:42 Uhr

Astronomie - SDO sieht extremen X-Flare



For days, giant sunspot AR1515 has looked capable of producing a really strong explosion. On July 6th it finally did. Yesterday, the sunspot's magnetic canopy erupted, producing a brief but potent X1.1-class solar flare. NASA's Solar Dynamics Observatory recorded the extreme ultraviolet flash:



Animation: SDO - NASA


The explosion hurled a CME into space. According to this movie from the Solar and Heliospheric Observatory, the cloud appears to be heading south and away from Earth. However, we cannot yet rule out a glancing blow to our planet on July 8th or 9th.


Samstag, 7. Juli 2012 - 09:19 Uhr

Raumfahrt - Wo ist die Pluto-Sonde New Horizons?



In 2006, NASA dispatched an ambassador to the planetary frontier. The New Horizons spacecraft is now halfway between Earth and Pluto, on approach for a dramatic flight past the icy planet and its moons in July 2015. 
After 10 years and more than 3 billion miles, on a historic voyage that has already taken it over the storms and around the moons of Jupiter, New Horizons will shed light on new kinds of worlds we've only just discovered on the outskirts of the solar system. 
Pluto gets closer by the day, and New Horizons continues into rare territory, as just the fifth probe to traverse interplanetary space so far from the Sun. And the first to travel so far, to reach a new planet for exploration. 
Fotos: NASA


Samstag, 7. Juli 2012 - 08:52 Uhr

Astronomie - Hubble sieht Ende eines Sterns




Hubble Sees Red Giant Blow a Bubble
Camelopardalis, or U Cam for short, is a star nearing the end of its life. As stars run low on fuel, they become unstable. Every few thousand years, U Cam coughs out a nearly spherical shell of gas as a layer of helium around its core begins to fuse. The gas ejected in the star’s latest eruption is clearly visible in this picture as a faint bubble of gas surrounding the star.
U Cam is an example of a carbon star, a rare type of star with an atmosphere that contains more carbon than oxygen. Due to its low surface gravity, typically as much as half of the total mass of a carbon star may be lost by way of powerful stellar winds. Located in the constellation of Camelopardalis (The Giraffe), near the North Celestial Pole, U Cam itself is much smaller than it appears in this Hubble image. In fact, the star would easily fit within a single pixel at the center of the image. Its brightness, however, is enough to saturate the camera's receptors, making the star look much larger than it is.
The shell of gas, which is both much larger and much fainter than its parent star, is visible in intricate detail in Hubble’s portrait. This phenomenon is often quite irregular and unstable, but the shell of gas expelled from U Cam is almost perfectly spherical.
Image Credit: ESA/NASA


Freitag, 6. Juli 2012 - 23:36 Uhr

Astronomie - Sonnenteleskop GREGOR liefert immer bessere Bilder



Das neue Sonnenteleskop GREGOR liefert immer bessere Bilder. Nach erfolgreicher Inbetriebnahme der Adaptiven Optik und der Verwendung des Broad Band Imagers von GREGOR konnten in verschiedenen Wellenlängenbereichen Bilder mit einer räumlichen Auflösung von 0,1 Bogensekunden gemacht werden.
Die hier gezeigten Bilder enstehen aus jeweils 100 in 20 Sekunden aufgenommenen Einzelbildern. Diese 'bursts' werden mit dem Speckle-Rekonstruktions-Programm KISIP bearbeitet, um die störenden Einflüsse der Erdatmosphäre zu korrigieren. Ein weiterer technischer Artefakt wie das Streulicht wurde mit einer Streulichtkorrektur behoben.
Aufnahmen und Bildbearbeitung: Thomas Berkefeld, Dirk Schmidt, Oskar von der Lühe, Robert Geißler, Alex Feller,  Rolf Schlichenmaier und das GREGOR team.
Quelle: Kiepenheuer-Institut für Sonnenphysik, Freiburg


Freitag, 6. Juli 2012 - 23:14 Uhr

Raumfahrt - Autonome Navigation im Weltall: Pulsare als kosmische Wegweiser


Seit Jahrtausenden navigieren und orientieren sich Menschen auf der Erde anhand der Gestirne am Himmel. Wissenschaftler am Max-Planck-Institut für extraterrestrische Physik haben nun eine Navigationsmethode entwickelt, die auf den periodischen Signalen von Neutronensternen beruht. Diese soll es Raumsonden in Zukunft möglich machen, sich eigenständig im Weltall zurechtzufinden. Professor Werner Becker stellte diese Technologie Ende März 2012 auf dem National Astronomy Meeting in Manchester vor. 
Haben Sie sich schon einmal gefragt, wie sich Raumschiff "Enterprise" aus der gleichnamigen Fernsehserie in den Tiefen des Weltalls zurechtfindet? Mit welchem Navigationssystem es seinen Weg durch die Galaxis findet? Pulsare könnten der Schlüssel zu dieser interstellaren Navigation sein. Das ist keine Science-Fiction, sondern könnte bereits bei künftigen Raumfahrtmissionen zur Anwendung kommen. Derzeitige Navigationssysteme für Raumsonden basieren auf Laufzeitmessungen von Radiosignalen von der Erde aus - doch dazu braucht man zum einen mehrere Antennen auf der Erde und zum anderen werden die Messungen immer ungenauer je größer der Abstand der Raumsonde zur Erde ist. Eine unabhängige und autonome Methode mit Pulsarsignalen könnte dieses System in Zukunft ergänzen oder sogar ablösen. 
Ein Neutronenstern ist der kompakte Überrest eines einst massereichen Sterns, der, nachdem er seinen nuklearen Brennstoff aufgebraucht hat, in einer gigantischen Supernova explodiert ist. Diese Sterne besitzen sehr starke Magnetfelder, was dazu führt, dass sie ihre Strahlung entlang schmaler Strahlungskegel aussenden. Da der Neutronenstern rotiert, streifen diese Strahlungskegel wie die Signale eines Leuchtturms durch den Weltraum. Für einen Beobachter scheinen solche Objekte zu pulsieren; daher auch der Name Pulsar. 
Prof. Becker und seine Gruppe am Max-Planck-Institut für extraterrestrische Physik entwickeln ein Navigationssystem für Raumfahrzeuge, das auf der periodischen Emission von Röntgenstrahlung einiger Pulsare beruht. Deren zeitliche Stabilität ist mit der von Atomuhren vergleichbar und damit können ihre charakteristischen Signale zur Positionsbestimmung eingesetzt werden, analog zur GPS-Navigation auf der Erde. 
Vergleicht man die an Bord gemessenen Puls-Ankunftszeiten mit den vorhergesagten Ankunftszeiten an einem Referenzpunkt, so kann die Position der Raumsonde mit einer Genauigkeit von wenigen Kilometern bestimmt werden - überall im Sonnensystem und weit darüber hinaus. 
Mit heutigen Antriebstechnologien rücken alle Pläne für Reisen durch unsere Galaxie in weite Zukunft. Dennoch könnte ein Navigationssystem auf der Grundlage von Pulsarsignalen für Raumsonden schon bald zum Einsatz kommen - vor allem da gegenwärtig neue, leichtgewichtige Röntgenspiegelsysteme entwickelt werden, die in 15-20 Jahren zur Verfügung stehen dürften. Prof. Becker nennt einige Beispiele: "Eine mögliche Anwendung dieser neuen Technologie besteht in der Unterstützung von Satelliten-Navigationssystemen wie GPS oder Galileo. Damit könnten diese Systeme autonom, d.h. unabhängig von Bodenstationen auf der Erde, betrieben werden. Auch eine autonome Navigation interplanetarer Raumsonden wird damit möglich. Dies könnte bereits für eine bemannte Mission zum Mars von Interesse sein." 
Quelle: Max-Planck-Institut für extraterrestrische Physik, Garching


Freitag, 6. Juli 2012 - 22:47 Uhr

Astronomie - Aktiver Galaxienkern in Nahaufnahme


Erste interferometrische Signale zwischen der Radioantenne in Effelsberg und dem Weltraum-Teleskop Spektr-R aufgezeichnet


Einer Gruppe von Wissenschaftlern am Max-Planck-Institut für Radioastronomie in Bonn und dem Astro Space Center in Moskau/Russland ist es zum ersten Mal gelungen, interferometrische Signale zwischen dem 100-Meter-Radioteleskop Effelsberg und dem weltraumgebundenen Satelliten-Radioteleskop Spektr-R zu erhalten. Der Abstand der beiden Radioteleskope beträgt bis zu 350000 Kilometer – was einem virtuellen Teleskop dieser Öffnung entspricht und damit einer Winkelauflösung von rund 40 Mikro-Bogensekunden. Die beiden Antennen waren auf das Objekt BL Lacertae gerichtet, den Kern einer aktiven Galaxie in etwa 900 Millionen Lichtjahren Entfernung.

Die Beobachtungen haben die Astronomen im Rahmen des Projekts RadioAstron gemacht, das sich mit VLBI (Very Long Baseline-Interferometry) im Weltraum befasst und vom russischen Astro Space Center (ASC) in Moskau geleitet wird. Die Messungen erfolgen über ein Zehn-Meter-Teleskop an Bord des russischen Satelliten Spektr-R. Er wurde im Juli 2011 gestartet und umkreist die Erde auf einer elliptischen Umlaufbahn mit einem maximalen Abstand von 350000 Kilometern.
In dem Projekt kombinieren die Forscher Satellitendaten mit Beobachtungen von erdgebundenen Radioteleskopen und erreichen damit extrem hohe Winkelauflösungen – sie entsprechen tatsächlich denen eines Einzelteleskops von der Größe des Abstands zwischen Erde und Mond. Mit RadioAstron wollen Astronomen unter anderem die Beschleunigung von Teilchen in der Umgebung massereicher schwarzer Löcher in den Zentren aktiver Galaxien studieren, aber auch Neutronensterne und Pulsare, Dunkle Materie und Dunkle Energie untersuchen.
Die interferometrische Beobachtungstechnik in der Radioastronomie, die im RadioAstron-Projekt zum Tragen kommt, basiert auf jeweils zwei Radioteleskopen, die gleichzeitig die Radiosignale einer bestimmten Quelle am Himmel aufzeichnen. Die Signale werden dann in einem Prozess, den man Korrelation nennt, elektronisch miteinander verglichen. Dabei entstehen interferometrische Signale, in der Radioastronomie fringes genannt.  Je größer der Abstand zwischen den beiden Teleskopen ist, desto genauer kann man die Position der Quelle aus den Messungen ableiten.
Da durch die Trägerrakete Größe und Gewicht eines Satelliten eingeschränkt sind, musste der Durchmesser des Teleskopspiegels im RadioAstron-Projekt auf zehn Meter begrenzt werden. Das Teleskop allein ist wegen seiner vergleichsweise geringen Größe für sehr schwache Radiosignale nicht sensibel. So kommt das Bonner Max-Planck-Institut für Radioastronomie ins Spiel, das bei Bad Münstereifel-Effelsberg eine 100-Meter-Antenne betreibt.
Erste fringes konnten bereits Ende 2011 aufgezeichnet werden. Die erdgebundenen Beobachtungen wurden auch damals schon mit dem 100-Meter-Radioteleskop gemacht und am Korrelator des Astro Space Center in Moskau ausgewertet. Bei den jüngsten Messungen nahmen die Wissenschaftler das Objekt BL Lac ins Visier, den Kern einer aktiven Galaxie im Sternbild Lacerta (Eidechse). Mit starker Variabilität und deutlicher Polarisation in optischen Wellenlängen stellt BL Lac den Prototyp für eine ganze Klasse von Galaxien mit aktiven Galaxienkernen (Active Galactic Nuclei, AGN) dar.
„Ein wichtiger neuer Aspekt dieser Analyse liegt darin, dass wir die Daten nicht wie bisher mit einem Hardware-Korrelator auswerten, sondern mit dem DiFX-Software-Korrelator, der auf den VLBI-Computerstationen in unserem Institut zum Einsatz kommt“, sagt Anton Zensus, Direktor am Bonner Max-Planck-Institut. „Unsere Wissenschaftler haben in Zusammenarbeit mit den Experten von RadioAstron den Programmcode so umgeschrieben, dass er sich auch für die Auswertung von interferometrischen Satellitenbeobachtungen einsetzen lässt.“
Normalerweise sind VLBI-Beobachtungen auf erdgebundene Radioteleskope beschränkt. Die Software musste nun dahingehen verändert werden, dass das Programm die Bewegungen des Satelliten im Orbit miteinbezieht und außerdem den unterschiedlichen Ablauf der Zeit auf der Erde und im Weltraum berücksichtigt – winzige Unterschiede, die für die Entdeckung von interferometrischen Signalen eine entscheidende Rolle spielen.
Der DiFX-Korrelator ist ein offenes Software-Projekt, an dem Radioastronomen und Geodäten aus Australien, wo dieses Projekt ursprünglich entwickelt wurde, aus Europa und aus den Vereinigten Staaten mitwirken. Damit wird es nun möglich, das RadioAstron-Projekt mit einer Reihe von erdgebundenen Radioteleskopen zu verbinden und weltweit mit radioastronomischen Instituten zusammenzuarbeiten.
„Das ist eine aufregende neue Entwicklung für die RadioAstron-Mission, damit wird die erfolgreiche Weiterverarbeitung und Analyse der Daten im astronomischen und physikalischen Sinne möglich“, sagt James Anderson vom Max-Planck-Institut für Radioastronomie. „Wir können jetzt anfangen, Radiobilder unserer Forschungsobjekte bei Auflösungen im Mikrobogensekundenbereich zu erstellen.“
Quelle: Max-Planck-Institut für Radioastronomie, Bonn


Freitag, 6. Juli 2012 - 20:54 Uhr

Raumfahrt - NASA's zukünftige Commercial Crew Programm






Excalibur Almaz Inc. (EAI) has successfully completed its Commercial Crew Development Round 2 (CCDev2) partnership with NASA's Commercial Crew Program. Through CCDev2, NASA is spurring innovation and development of safe, reliable and cost-effective spacecraft and launch vehicles capable of transporting astronauts to low Earth orbit and the International Space Station.
EAI, based in Houston, began exchanging technical information with NASA about its human spacecraft concept for low Earth orbit crew transportation in October 2011 under an unfunded Space Act Agreement (SAA). The company and NASA reviewed the design of the spacecraft, its systems requirements and compatibility with launch vehicle alternatives. Additional milestones included presentations on how the company plans to test and integrate its spacecraft in advance of a crewed launch. All of the EAI SAA milestones were completed by June 19. 
"During this unfunded Space Act Agreement with EAI, NASA learned valuable information about how the company plans to upgrade the existing capsule with modern flight capabilities," CCP Manager Ed Mango said. "We commend the EAI team for completing all of their established milestones during this partnership."
EAI plans to upgrade human space capsules built and tested decades earlier with new internal systems and a service module. The spacecraft can accommodate three crew members and accompanying cargo during trips to low Earth orbit. It will consist of a reusable reentry capsule, launch abort system and expendable service module. EAI plans to outfit the spacecraft with the ability to land on the ground, rather than in the ocean.
"The interchange of technical information between the EAI team and the NASA Commercial Crew Program during the past year has been a very positive and important step toward the completion of our commercial transportation system," said Buckner Hightower, EAI chief executive officer. "NASA's feedback related to clarification of commercial crew transportation requirements was of significant assistance to support our efforts to provide safe, reliable and cost effective space transportation for both commercial and government customers." 
All of NASA's industry partners continue to meet their established milestones in developing commercial crew transportation capabilities. 
Frams: NASA's Commercial Crew Program-Video


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